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Virgin Galactic envia Richard Branson com sucesso para a fronteira do espaço

A SpaceShipTwo pousou às 11h38 da manhã nos Estados Unidos após enviar seu fundador ao espaço.

Tempo de leitura estimado: 7 min

O fundador da Virgin Galactic, Richard Branson, e uma equipe de funcionários da Virgin Galactic marcaram um pouso limpo no Novo México no domingo, após o lançamento ao espaço a bordo do avião espacial da empresa SpaceShipTwo. A missão, batizada de Unity 22 (unidade 22), marcou o quarto voo de teste ao espaço para o veículo e o primeiro para Branson, o empreendedor ousado de 70 anos que está esperando há mais de uma década por sua jornada de estreia para a fronteira do espaço.

O avião da SpaceShipTwo, apelidado de VSS Unity, decolou às 10h40 da manhã preso à barriga do avião de dupla fuselagem WhiteKnight da Virgin Galactic. O Unity saiu do centro do avião de transporte a uma altitude de cerca de 45.000 pés, cerca de 13.700 metros, e 50 minutos após a decolagem. Momentos depois, o VSS Unity acendeu seu único motor de foguete para chegar até a fronteira do espaço, atingindo 86 km acima do solo. A tripulação desfrutou de alguns momentos sem peso antes de planar de volta à terra no Novo México no Spaceport America, o centro do negócio de turismo espacial nascente da Virgin Galactic.

Branson compartilhou apertos de mão de parabéns com seus companheiros de tripulação quando a Unidade VSS entrou na microgravidade, mais tarde chamando o voo de “uma experiência para uma vida”, conforme ouvido na linha de comunicação instável do avião para o controle de solo. Assim que pousou, Branson saiu da Unidade VSS e saltou em direção a uma multidão de fotógrafos, crianças e parentes fora do Spaceport America. Ele mal conseguia conter sua empolgação em uma cerimônia pós voo: “Eu estava de cabeça para baixo alguns minutos atrás”, ele começou.

“A NAVE PARECIA PERFEITA”

“Acho que, como a maioria das crianças, sonhei com este momento quando era criança, mas, honestamente, nada poderia te preparar para a visão da Terra vista do espaço”, disse Branson. Então, em modo de vendedor completo, ele chamou a Virgin Galactic de "a linha espacial para a Terra" e cumpriu a promessa de anunciar algo "muito emocionante" após seu voo: Ele revelou uma parceria com a empresa de arrecadação de fundos Omaze para dar dois assentos no VSS Unity, e - “com meu boné Willy Wonka”, ele brincou - um passeio pessoal pelo Spaceport America. “E prometo muito chocolate na fábrica”, acrescentou.

O presidente da Virgin Galactic, Mike Moses, disse aos repórteres que “a nave parecia perfeita” no pouso, além de um possível problema na antena que fez com que uma transmissão de vídeo ao vivo de dentro da cabine falhasse durante os momentos-chave do voo.

Branson estava “sentindo-se bem, sentindo-se animado, sentindo-se pronto” antes de seu voo ao espaço, andando de bicicleta para o espaço-porto antes do nascer do sol, flanqueado por dois Range Rovers brancos. Ele disse que começou a manhã com a visita de Elon Musk, que estava no Novo México para assistir a missão pessoalmente. A bordo da SpaceShipTwo com Branson estavam dois pilotos, Dave Mackay e Michael Masucci, e três outros membros da tripulação na cabine: Instrutor Chefe de Astronauta Beth Moses, Engenheiro Chefe de Operações Colin Bennett e Vice-Presidente de Relações Governamentais e Operações de Pesquisa Sirisha Bandla. A tripulação testou a experiência de cabine da Virgin Galactic .

O astronauta canadense Chris Hadfield concedeu a Branson e à tripulação distintivos dourados para inaugurar seu novo status para a Virgin Galactic como astronautas comerciais, tendo voado acima da linha de cerca de 80 km considerada espaço pela Administração Federal de Aviação dos Estados Unidos.

O voo de Branson foi uma oportunidade de ouro para atrair clientes em potencial para o negócio de turismo espacial da Virgin Galactic, então a atmosfera no Spaceport America no domingo estava repleta de marketing e teatro. Para os participantes, o espaço-porto parecia um festival de música, posicionado ao lado da pista de onde o VMS Eve decolou. Dezenas de convidados assistiram à missão em uma tela gigante no centro de um palco montado fora do edifício principal do Spaceport America. Stephen Colbert apresentou a transmissão ao vivo da missão e o cantor e compositor Khalid apresentou um novo single no palco. Uma frota de Range Rovers rebocou VSS Unity de volta ao Spaceport America após o pouso.

TURISMO ESPACIAL PRONTO PARA DECOLAR

A Virgin Galactic planejava anteriormente voar com Branson como passageiro em um voo de teste posterior, mas no início deste mês a empresa anunciou que ele seria escalado para voar no Unity 22 como um membro da tripulação. Isso preparou Branson para chegar ao espaço à frente de seu rival Jeff Bezos, outro bilionário que planeja voar o foguete New Shepard de sua empresa espacial até a fronteira do espaço em 20 de julho. É uma competição intensa de relações públicas, mas para Branson, que completa 71 anos em 18 de julho, está realizando um sonho de décadas de ir para o espaço. E para a Virgin Galactic, voar com seu fundador bilionário é visto como uma demonstração de confiança de que a SpaceShipTwo é segura para qualquer um voar. Em 2014, a empresa sofreu um desastre durante o voo de teste que matou um piloto e feriu gravemente outro. Depois desse voo, Branson prometeu viajar em um voo futuro antes que a empresa começasse a transportar clientes.

A missão da Unity 22 marca um passo importante para o desenvolvimento da empresa da SpaceShipTwo, à medida que ela tenta liderar um crescente mercado de turismo espacial voltado para ricos aventureiros. A Virgin Galactic foi fundada em 2004 e já vendeu cerca de 600 passagens com preços em torno de US $ 250.000 cada, mas ainda não transportou nenhum desses passageiros. A empresa tem mais duas missões de teste planejadas este ano antes de lançar seu negócio de turismo espacial comercial em 2022. Mas, como qualquer lançamento, esse plano depende do resultado do voo de teste de domingo. As inspeções de veículos e semanas de análises de dados pós-missão informarão como a empresa planeja seguir em frente, disse a empresa.

A VIRGIN GALACTIC DE BRANSON ESTÁ COMPETINDO COM BLUE ORIGIN DE BEZOS E SPACEX DE MUSK

Também disputando uma fatia do mercado de turismo espacial está o Blue Origin de Bezos - que ainda não anunciou a faixa de preço dos ingressos - e o SpaceX de Musk. Como o SpaceShipTwo da Virgin, o veículo da tripulação do Blue Origin é suborbital, embora seja uma cápsula em forma de gota que se lança verticalmente no topo de um foguete de 5 andares e ascende a uma altitude de 100 km. O voo da Blue Origin em 20 de julho com Bezos, o primeiro da empresa a voar em humanos, incluirá o irmão de Bezos, Mark, a lenda da aviação Wally Funk, e o vencedor não revelado de um leilão de $ 28 milhões para um quarto assento. Os planos de turismo espacial da SpaceX são ainda mais envolventes; sua cápsula Crew Dragon entrará em órbita por alguns dias por um preço de aproximadamente US $ 55 milhões por assento.

A competitividade da indústria espacial explodiu nas semanas que antecederam a Unidade 22. Blue Origin provocou a Virgin Galactic em um tweet sarcástico dois dias antes do voo de Branson, alegando que ele não está realmente alcançando o espaço, porque SpaceShipTwo voa a poucos quilômetros abaixo do limite do espaço, reconhecido por uma organização desportiva internacional. Jeff Bezos estava mais positivo no sábado, desejando boa sorte a Branson em um post do Instagram. Musk sempre foi cordial, mantendo distância da guerra de relações públicas e encontrando-se com Branson no Novo México. “Obrigado por ser tão tipicamente solidário e um bom amigo, Elon,” Branson tuitou para Musk na véspera de seu voo.


Texto originalmente publicado no site The Verge, em inglês. Traduzido e adaptado por LabCriativo.

Postado em July 11, 2021, 9:42 p.m.

Lucas Foster |
Partner, LabCriativo

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